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COMETAS, ESTRELLAS FUGACES, METEORITOS Y ASTEROIDES

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by

Mariana Aguirre

on 30 October 2013

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COMETAS, ESTRELLAS FUGACES Y ASTEROIDES

Las referencias más antiguas que existen sobre cometas son anteriores al segundo milenio a.C. Aunque para algunos investigadores, la primera observación fiable de un cometa data del 1059/1058 a.C. y es posible que fuera el cometa Halley. Los chinos cuentan que «una estrella escoba apareció con el palo apuntando hacia el este».


Mucho tiempo después, Séneca (4 a.C.-65 d.C) comprendió que eran cuerpos celestes y no exhalaciones de la atmósfera, como creían Aristóteles y Ptolomeo. Pero no fue hasta 1577 que Tycho Brahe demostró que los cometas procedían del espacio, mucho más allá de la órbita de la Luna. En 1682, Edmund Halley demostraría la periodicidad de los mismos al probar que el cometa que se observó ese año era el mismo que se había visto en los años 1456, 1531 y 1607 (cada 76 años, aproximadamente). Su predicción de que el «Halley» volvería al cabo de otros 76 años se cumplió, aunque él ya estaba muerto para verlo. La última vez que el Halley nos visitó fue en 1986.
¿QUÉ ES UN COMETA?
Los cometas son «bolas de nieve sucia», que habitan en los confines del Sistema Solar, en una gigantesca envoltura compuesta por la Nube de Oort y el Cinturón de KuiperSometidos a la fuerza de la gravedad, como cualquier objeto del Universo, de vez en cuando sucede que choques entre ellos o el «tirón gravitatorio» de una estrella cercana, son capaces de arrancarlos de su nube precipitándolos hacia el Sol. Una vez iniciado el viaje, nuevos encuentros gravitatorios definirán su órbita.
- Una órbita parabólica o hiperbólica (ambas curvas abiertas) significa que el cometa caerá hacia el Sol, lo rodeará y se alejará de él para no volver nunca más.
- Una órbita elíptica (curva cerrada) nos indica que el cometa volverá y, cuanto menos alargada sea la elipse, menos tiempo tardará en hacerlo.
Estas «bolas de nieve sucia», cuyos diámetros pueden superar los 100 km, están compuestas sobre todo de agua y, en menor proporción, de monóxido y dióxido de carbono, cianuro, silicatos, etc. Alejado del Sol, el cometa se reduce a su núcleo. Pero conforme el cometa se acerca al Sol, los gases helados que contiene se evaporan originando alrededor del núcleo un halo esférico al que llamamos «cabellera» o «coma». A medida que la distancia al Sol disminuye, la cabellera aumenta, hasta alcanzar millones de km. Simultáneamente, el viento solar empuja a las partículas de ésta en sentido opuesto al Sol, haciendo que de la cabellera brote una larga cola que puede llegar a medir decenas o, en casos excepcionales, cientos de millones de kilómetros.

Cuando de nuevo se aleje del Sol, adentrándose en las gélidas temperaturas del Sistema Solar exterior, volverá a ser una fría bola de gases, pero un poco más pequeña, pues parte de su cuerpo habrá quedado, como una huella, flotando sobre la zona caliente de su órbita.
Los cometas pueden tener varias colas. Éstas, a su vez, pueden ser de polvo o de gas*. Ambos tipos de cola apuntan en dirección opuesta al Sol, aunque las de polvo suelen estar ligeramente curvadas**. En algunos cometas se ha observado una «anticola» (cola que, desde nuestra perspectiva, parece apuntar al Sol).


COMETAS
Desde la Antigüedad, los cometas han despertado inquietud en el ser humano, y no es para menos pues, aparte de la belleza de su visión, hoy sabemos que tanto el origen de la vida como la desaparición de algunas especies, entre las que se encuentran los dinosaurios, pudo haberse originado tras impactos de cometas sobre la Tierra. Estas colisiones son improbables, pero no imposibles. De hecho, en 1994 fuimos testigos directos del choque del cometa Shoemaker-Levy con Júpiter.

HISTORIA
Aunque los cometas se muevan muy velozmente, debido a su lejanía no podemos percibir su movimiento, aunque sí notaremos de una noche a otra un pequeño desplazamiento con respecto al telón de fondo aparentemente fijo de las estrellas. Sin embargo, si la Tierra en su recorrido alrededor del Sol atraviesa la órbita con gases y polvo que dejó el cometa, se producirá una «lluvia de estrellas», que no es más que la chispeante fricción de estas pequeñas partículas con la atmósfera de la Tierra.

La famosa lluvia de las Perseidas en agosto, también conocida como las «Lágrimas de San Lorenzo», está asociada al rastro que deja tras de sí el cometa Swift-Tuttle. Las Eta Acuáridas en mayo y las Oriónidas en octubre se producen cuando la Tierra cruza distintos tramos de la órbita del Halley. Las Leónidas en noviembre tienen su origen en el cometa Tempel-Tuttle.
LLUVIA DE ESTRELLAS
¿CUANTAS COLAS PUEDE TENER UN COMETA?
El Cometa Halley

En 1705 Edmond Halley predijo, usando las leyes del movimiento de Newton, que el cometa visto en 1531, 1607 y 1682 volvería en 1758. El cometa volvió tal y como predijo, y posteriormente se le dio nombre en su honor.
ALGUNOS DE LOS COMETAS QUE NOS HAN VISITADO EN EL ULTIMO SIGLO
Hale-Bopp

El Hale-Bopp es un cometa periódico que regresa cada 3.000 años y que se acercó a la Tierra en 1997, causando una gran espectación. Alan Hale en Nuevo México e, independientemente, Thomas Bopp de Arizona, descubrieron el cometa que ahora lleva el nombre de ambos. Al poco tiempo del descubrimiento quedó claro que este cometa podría ser uno de los mas brillantes en los últimos años.
ESTRELLAS FUGACES
Las estrellas fugaces (o meteoros) son pequeñas partículas que al entrar a gran velocidad en la atmósfera de la Tierra se "queman" (en realidad el brillo se debe a la ionización del aire a su alrededor) y producen el trazo luminoso que surca rápidamente el cielo y que llamamos estrella fugaz. El origen de estas partículas está en los cometas, que a su paso van perdiendo material y dejándolo tras de sí.

Su aspecto es muy variado. Pueden brillar mucho o poco. Su trayectoria puede ser corta o larga. Algunas pueden dejar una estela unos instantes y otras no. Normalmente son bastante rápidas pero también las hay lentas, que pueden durar varios segundos. En ocasiones pueden mostrar algún color.

BOLIDOS
Si la partícula es grande , el meteoro será muy brillante y recibe el nombre de bólido. Los bólidos pueden ser espectaculares por su brillo y su estela. Algunas pueden fragmentarse durante su trayectoria, presentar destellos o pequeñas explosiones, hacer ruido o dejar un rastro de humo. A veces pueden brillar lo suficiente como para verse detrás de las nubes, y entonces veremos éstas iluminarse al trasluz unos instantes. También pueden ser visibles incluso de día.
La fricción atmosférica es capaz de quemar meteoros de hasta varios kilos. No obstante, si una partícula es demasiado grande, puede no desintegrarse en su totalidad y alcanzar la superficie de la Tierra. El meteoro recibe entonces el nombre de meteorito. Nuestro planeta está recibiendo constantemente meteoritos de tamaño microscópico y mayores.
ASTEROIDES
¿QUÉ SON?
La palabra asteroide significa “pequeño planeta.” Los asteroides se ubican principalmente en una entre los planetas Marte y Júpiter. Son cuerpos rocosos y metálicos que flotan en el espacio siguiendo una órbita alrededor del Sol, muy pequeños para ser considerados planetas. Los asteroides más grandes son esféricos y pueden llegar a tener 1.000 Km. de diámetro. Los asteroides que tienen un diámetro menor a 160km son de formas alargadas e irregulares. Los más conocidos son Ceres y Eros. Los asteroides más pequeños son simples rocas flotando en el espacio.

El número total de asteroides conocidos supera por mucho los 100000. Sin embargo, si juntamos todos los asteroides del Sistema Solar, su masa total no es mayor a la de la luna. Hoy se cree que los asteroides nunca llegaron a formar un quinto planeta terrestre debido a la influencia gravitacional de Júpiter.
EROS
CERES
Sabemos que algunos asteroides son predominantemente rocosos, como la superficie terrestre, y otros son extremadamente ferrosos compuestos de metales parecidos al fierro. Los científicos se ha interesado en la composición de los asteroides, ya que su estudio puede entregar información sobre el origen del Sistema Solar.

A partir de 1991 varias exploraciones espaciales han recogido información sobre los asteroides. Hoy se sabe que los asteroides están bastante separados entre si, y no uno al lado del otro como muchas veces se muestran en las películas.

COMPOSICIÓN
TIPOS
Los asteroides se agrupan también en familias de objetos con órbitas parecidas. Por ejemplo, los Troyanos, son asteroides que comparten la órbita con el planeta Júpiter. Otro ejemplo quizás más importante son los NEOS, que agrupa pocos cientos de asteroides cuyas órbitas se cruzan con la de la tierra. La NASA tiene un programa especial para descubrir y monitorear estos objetos con el fin de alertar con tiempo una posible colisión.
CIBERGRAFIA
http://www.iac.es/gabinete/difus/cometas/cometas.htm
http://www.astrocantabria.org/?q=estrellas-fugaces
http://www.exploradoresdelespacio.cl/universo/asteroides.html

GRACIAS
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